Será que vamos abandonar os hábitos pandêmicos?
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Bloomberg Opinion — A inflação está começando a afetar os caros hábitos pandêmicos dos consumidores.

Seja escolhendo jantares de restaurantes para serem entregues à sua porta ou kits para o preparo de refeições em casa, muitas pessoas priorizaram a conveniência sobre o custo nos últimos dois anos. O ramo de entrega de alimentos se beneficiou muito disso. Algumas das principais plataformas nos Estados Unidos, incluindo a DoorDash e o Uber Eats, tiveram taxas de crescimento de três dígitos, fomentadas pelos temores relacionados à covid e pela proibição de abertura dos restaurantes. Da mesma forma, o fornecedor de kits de refeição, Blue Apron, estava tendo dificuldade em prosperar antes da pandemia e estava considerando colocar-se à venda. Mas quando o vírus chegou, milhares de clientes recorreram ao seu serviço.

Agora, a inflação acelerada, combinada com o retorno aos restaurantes, à medida que os casos de covid diminuem, ameaçam o boom de entregas. A inflação, em particular, provavelmente levará os consumidores a reavaliar seus gastos e procurar cortar aqueles que considerem não essenciais. E muitos podem decidir que pedir comida para entrega em domicílio várias vezes por mês, ou sorvete para amenizar o calor do momento, de serviços rápidos de mercearias e mercados, como o Gorillas, nos Estados Unidos, são hábitos que podem ficar para trás sem causar muito transtorno na vida cotidiana.

De acordo com a pesquisa mensal mais recente de hábitos de alimentos e bebidas da Morning Consult, menos americanos disseram que continuam a pedir comida para entrega em casa. E o fato de que esses serviços estejam ficando mais caros também não ajuda. Para começar, a inflação dos alimentos elevará os custos de restaurantes que usam serviços como o Grubhub, da Just Eat Takeaway.com para entregas. A média de contas em restaurantes, delivery e entrega em domicílio aumentou 7% em 2021 em comparação com 2020, segundo o provedor de dados NPD Group.

O aumento nos preços da gasolina levou a Uber a impor uma sobretaxa nas entregas do Uber Eats para aliviar o peso dos motoristas, o que aumenta o custo para os consumidores. O Grubhub também aumentou o pagamento dos motoristas, o que provavelmente se refletirá nas taxas que cobra dos clientes. A Hello Fresh está ajustando os preços em alguns mercados para seus kits de refeição, que já são mais caros do que comprar mantimentos ou uma refeição pronta, que pode ser esquentada no microondas. No outono passado, a Blue Apron adicionou uma taxa de remessa fixa de US$ 9,99 aos seus kits e atualizou sua estrutura de preços em resposta aos custos mais altos.

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Além disso, há outras opções disponíveis, como comprar uma refeição de lanchonetes mais baratas, como a Chipotle Mexican Grill. A Morning Consult descobriu que a categoria que permaneceu mais estável foram os pedidos para retirada - o takeout.

Demanda Enfraquecida

Os consumidores também poderiam simplesmente ir ao supermercado. Embora os varejistas de alimentos enfrentem seus próprios desafios de custos, eles estão se posicionando para se beneficiar da redução do poder aquisitivo dos consumidores.

A gigante de supermercados Kroger disse que notou que mais pessoas estão cozinhando em casa porque está mais barato do que outras opções de refeições. Também é uma das empresas, ao lado do Walmart e da Whole Foods, da Amazon.com, que vem investindo em kits de refeição para preparo em casa. A Kroger adquiriu a Home Chef, em 2018. Ela agora gera US$ 1 bilhão em vendas anuais.

Os serviços de entrega de refeições e kits de refeições têm um recurso que pode ajudar a isolá-los de uma retração da inflação: as pessoas que os utilizam tendem a ser mais jovens e mais ricas e, portanto, mais capazes de acomodar o recente aumento de custos. E, à medida que os orçamentos começam a ficar mais apertados, alguns consumidores podem descobrir que gastam menos quando pedem comida em casa do que quando vão a restaurantes.

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Mesmo assim, como o Walmart observou no mês passado, em períodos de inflação, todos os níveis de renda se tornam mais sensíveis aos preços.

A demanda por alimentos supérfluos não vai parar. A Hello Fresh prevê um crescimento de receita de 20% a 26% este ano. As rivais Blue Apron e Just Eat Takeaway, controladora da Seamless e da Grubhub, esperam taxas de crescimento percentual entre os consumidores adolescentes. O negócio de entregas da Uber, que inclui alimentos, mercearia e bebidas, registrou seu primeiro lucro durante os três meses encerrados em dezembro de 2021 com base em lucro ajustado antes de juros, impostos, depreciação e amortização.

Mas o aumento dos preços do gás e os consumidores com menos poder de compra significam que a vida está prestes a ficar consideravelmente mais difícil. Os investidores certamente estão se preparando para o pior. Os preços das ações caíram pelo menos 50% em relação às altas causadas pela pandemia.

As empresas que surfaram na onda da pandemia agora devem se ajustar à nova realidade. Uma maneira de fazer isso é por meio da consolidação. Para os fornecedores de kits de refeição, ser maior significaria mais influência junto aos agricultores e fabricantes de alimentos. A Hello Fresh visa manter seu serviço relativamente acessível. Isso provavelmente significa repassar menos inflação do que a taxa básica. Embora isso prejudique as margens, como o maior vendedor global de kits de refeição, o aumento na escala deve limitar o impacto.

O mercado de entregas dos EUA já se consolidou em três grandes players. Mas o Just Eat Takeaway está de olho em uma opção estratégica para o Grubhub, que perdeu participação de mercado durante a pandemia para a DoorDash e a Uber Eats. A Bloomberg News informou em janeiro que a Just Eat havia indicado aos investidores que estava aberta a uma venda, mas os consultores também estavam lançando um acordo de private equity ou uma separação. Para todas as empresas de entrega, pode haver oportunidades de negócios que reforcem suas ofertas de entrega rápida de supermercado ou de entrar em um setor totalmente novo, como entrega de medicamentos.

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Andrea Felsted é colunista da Bloomberg Opinion e escreve sobre os setores de varejo e bens de consumo. Anteriormente, escrevia para o Financial Times.

Tae Kim é colunista da Bloomberg Opinion e escreve sobre tecnologia. Ele já desempenhou esta função na Barron’s, depois de uma breve carreira como analista de mercado.

Esta coluna não reflete necessariamente a opinião do conselho editorial ou da Bloomberg LP e de seus proprietários.

– Esta coluna foi traduzida por Marcelle Castro, Localization Specialist da Bloomberg Línea.

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